Mexican-American Preservationists Are Saving San Antonio’s Urban Fabric – Next City

A historic building undergoes renovation across from the Guadalupe Cultural Arts Center on San Antonio's Westside.

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Mexican-American Preservationists Are Saving San Antonio’s Urban Fabric

Newly crowned with a UNESCO World Heritage designation, the city is pioneering a preservation approach that values people as much as buildings.

Los Preservacionistas México-americanos Están Salvando la Tela Urbana de San Antonio Recientemente

La ciudad es pionera en un enfoque de preservación que valora tanto a las personas como a los edificios.

Story by Johnny MagdalenoTwitter

Photography by Josh Huskin

Published on Sep 4, 2017

On a recent Wednesday, more than a dozen members of the Westside Preservation Alliance, a San Antonio-based community group, sat around a long wooden table in the main hall of the Casa de Cuentos, a one-story Folk Victorian house on the eastern rim of the city’s Westside. They were historians, activists, recent college graduates and neighbors. They talked about growing up on the Westside, their memories crafted decades ago amid the crumbling casitas and abandoned taco shops that populate this neighborhood.

They also talked strategy. At issue: a push by the San Antonio Housing Authority to demolish part of the Alazan-Apache Courts, which is one of the city’s first public housing developments and opened in 1941 as segregation-era housing for Mexican-Americans. Home to 1,055 low-income families, the chronically underserviced landmark is in line for a federal grant that would transform it into a mixed-income community, but not necessarily preserve its historic architecture.

A decade ago, the local landmark would have faced little chance of survival. But after years of grassroots activism led by the Esperanza Peace and Justice Center and the preservationists who went on to form the WPA in 2009, the city is starting to use historic preservation as a tool to help revitalize neighborhoods. The community-led WPA has worked with San Antonio’s Office of Historic Preservation in recent years to designate more than 60 buildings on the Westside as historic properties.

“At issue is the notion that redevelopment is good for the community and it’s a notion of progress,” says historian Antonia Castañeda, a retired professor who led the WPA meeting. “But the idea in San Antonio has been you get rid of old, dilapidated structures that ‘blight’ the community, rather than repurpose or actually redevelop them for reuse.”

San Antonio’s inner Westside has one of the highest poverty rates not only in the city proper but also of all 78 ZIP codes that make up Bexar County, Texas. Drug use is rampant, needles hide in untended patches of grass, and old pharmacies and tiendas once owned by Mexican-American families in the 1950s sit boarded up along the sidewalk-less streets, their faces caved in by time. Yet it’s also an enclave of unfussy charm, enriched with shotgun houses built by Westside residents in the ’40s, more than 50 colorful murals, herbolarías, panaderías and national Hispanic icons like the Guadalupe Theater.

Cultural geographer Daniel Arreola calls San Antonio the “Mexican-American Cultural Capital” of the United States. But the Westside alone, where 95 percent of the population is Hispanic, stands as a rare condensate of history, unseen elsewhere in the city or in other Chicano epicenters like Los Angeles or east Austin.

Motorcyclists speed past La Popular bakery on the Westside.

The past few decades have seen much of that history erased. A building assessment submitted by a nonprofit to the city in 1986 highlighted 71 buildings around the Villa Guadalupe neighborhood, a row of residential blocks on the Westside that predates the U.S. Constitution, as historic icons. Today, only 20 of those are still standing. Another nearby Westside district, home to 143 buildings in 1952, now hosts only 12 of the original structures.

Historic designations are intended to shield centuries of character built into these barrios just a bridge away from downtown, at a time when the city is redeveloping faster than it has in decades. Part of that growth is driven by a recent UNESCO World Heritage designation of another local Hispanic landmark, the San Antonio Missions.

San Antonio was already among the nation’s fastest-growing cities when the 2015 UNESCO designation raised the city’s international profile, putting it on the map for tourists and the developers that cater to them. As investors began snapping up properties in the working-class, Mexican Southside neighborhoods adjacent to the Missions, local officials started to recognize that to truly maintain the city’s historic flavor, preservation had to go beyond buildings. They began to listen to local groups like Esperanza and the WPA.

“Part of the value of the UNESCO World Heritage designation includes the ‘intangible heritage’ of people. It’s not the restaurant, it’s the chef,” says William Dupont, director of the Center for Cultural Sustainability at University of Texas at San Antonio. “So as the city is looking at that, they’re concurrently taking a look at all of their policies citywide, [recognizing] displacement of the people can now cause loss of economic potential.”

Preserving Culture and Buildings

San Antonio isn’t the only U.S. city weighing how to preserve its Hispanic, immigrant-built culture in the face of new economic pressures. Confronting development threats brought on by millions of annual tourists, Miami’s Little Havana was named one of the 11 most endangered historic places in the U.S. in 2015 by the National Trust for Historic Preservation. There too, local officials are working with community advocates to protect cultural landmarks and the residents who have long maintained them.

This week, preservation experts will gather in San Antonio to take on some of these questions during a three-day Living Heritage Symposium hosted by the city’s Office of Historic Preservation as part of the 2017 San Antonio World Heritage Festival. Cultural and preservation officers from cities like San Francisco and Istanbul will share best practices on how to maintain the cultural heritage that makes San Antonio historic in ways far beyond the legacy of the Alamo.

“We’ve figured out how to deal with structures that are architecturally significant,” says Claudia Guerra, a San Antonio resident whose family hails from the Westside. In 2014, she was hired by the Office of Historic Preservation as a cultural historian. She solicits community feedback to mold the city’s definition of “historic” into one that’s specific to San Antonio. “But it’s more difficult when you have a place whose significance comes not from the architecture but the people or the culture that’s associated with it.”

Esperanza Peace and Justice Center renovated Casa de Cuentos into a cultural center with Community Development Block Grant funds. Today, the Esperanza-owned building stands as a testament to the neighborhood revitalization benefits of preservation, says Executive Director Graciela Sánchez, a founding member of the WPA.

WPA members in front of Casa de Cuentos hold “This Place Matters” signs, connected to a National Trust for Historic Preservation campaign. (Photo by Rachel Delgado/WPA)

“It’s not just buildings — it’s a way of life,” she says. “It’s how [Mexican-Americans] interact with each other, how we talk with each other, and that’s because of the way these buildings were built.”

Beyond architecture, cultural heritage provides an economic pull for the neighborhood’s entrepreneurs. A mariachi emporium housed in a historically designated Classical Revival residence sells ballet folklorico dresses and mariachi gear to customers across the U.S. A bright yellow single-story house on El Paso Street was recently home to the MujerArtes collective, which provides stipends for low-income women, predominantly Latinas, to practice and sell pottery wares for upward of $300 apiece. They’ve hosted international buyers from Europe and Africa, and recently moved into a new adobe structure owned by Esperanza.

Public art is another draw. Across the Westside, large black-and-white “fotohistorias” of the neighborhood span fences and the pastel exteriors of single-family homes. This districtwide public art show, led by Esperanza, is the result of a yearslong process of gathering testimony and photos from Westside residents whose families trace their lineages back hundreds of years in the 72807 ZIP code. Esperanza’s daylong annual neighborhood festival, Paseo por el Westside, spotlit the exhibit this year and drew its largest crowd ever: 400 visitors.

“If the people get displaced then the heritage goes with them, and people who visit won’t have that same connection to the city,” says Dupont. “You can’t stop an economy, but perhaps you can engineer it a little bit so the local population can ride the tide, and have access to good jobs and the potential to open small businesses.”

By all indicators, that tide could be a big one. The city is anticipating an economic crescendo that would place it among the six fastest-growing U.S. metropolitan regions between now and 2040. This May, San Antonio approved its largest bond package in history, offering up $20 million for restoration and neighborhood improvement projects throughout the city. On the Eastside, an incoming $150 million modern office and mixed-use project will align with the neighborhood’s designation as a national Promise Zone, which gives the city access to federal support as it ushers in new development.

This year, San Antonio voters elected Mayor Ron Nirenberg on a platform that emphasized a fair approach to growth. His 2018 budget foregoes property tax increases and sends more city money to districts with greater economic needs in what he calls the city’s first “equity budget.” To residents like Sánchez, the mayor’s election signaled that many residents don’t want San Antonio neighborhoods like the Westside to end up like east Austin, where skyrocketing property taxes and new development are displacing historic black and Hispanic communities.

When asked about the WPA and Esperanza, Nirenberg has only positive things to say. “They do amazing work,” he told me in an interview. Days after we spoke, Nirenberg announced a new task force for affordable housing that will “directly address gentrification and displacement as a priority.” I asked him if Esperanza’s work, and the UNESCO-inspired momentum behind preservation as a cultural incubator, influenced his stance on the issue. “As the city government we can help facilitate their work, but should also be taking some cues from it,” he said.

Maintaining a Thriving Tejano Culture

Esperanza Peace and Justice Center’s move into preservation work began with a campaign to save La Gloria, a 1920s dance hall and gas station on the Westside in 2002. The owner ultimately demolished the neighborhood landmark after the city failed to advocate for its preservation. It was replaced by a diesel station run by Valero Energy. “Nothing that improved the neighborhood at all,” says Sánchez.

Since then, Esperanza and the WPA have helped embed preservation into the city’s public conscience. To do that, they’ve spent countless hours organizing neighborhood rallies, working with national groups like the National Trust and keeping residents abreast of City Council issues. After years of fighting to save Lerma’s Nite Club, one of the oldest conjunto music halls in the country, from callous redevelopment, the community-based group won a $500,000 contract from the city in 2016 to begin renovating the property for reuse.

Lerma’s was celebrated as a success amid a history peppered with losses. In 2013, after the city allowed developers to demolish the United States’ first Spanish-speaking television station against the recommendations of the WPA and allies at the Trust, WPA members critiqued local government as having a “long way to go to fully appreciate, protect, and preserve the history, culture, and structures of Mexican-American communities.”

But the city’s Office of Historic Preservation, the WPA, and City Council members like Shirley Gonzalez and Roberto Treviño, whose districts merge on the Westside, are starting to overlap in their interest to maintain the region’s identity while also keeping property taxes affordable for working-class homeowners. Just a year after demolishing the Spanish TV station, nine out of 10 City Council members backed a rezoning resolution that opened up 25 properties in the Westside to historic designation.

“With a city that has a population of 55 percent Latino, preservation is almost inevitable,” says Richard Martinez, a retired public housing officer who was once COO of the San Antonio Housing Authority. “Fifty-five percent of the population isn’t going to let their history and culture die.”

“The key is, do you have the elected officials and the appointed officials who are willing to support the effort to preserve that cultural identity and that cultural heritage? In San Antonio, I think we’re there,” he adds.

City Council’s Treviño is seen by some local activists as a partner in preservation; he fought to change the city’s definition of “dangerous building” because the original criteria endangered decades-old properties suffering from disinvestment.

“The most affordable housing is the one people are in now, and we want to protect that,” says Treviño. “A lot of folks feel these areas are becoming more and more desirable for people to come and live in, so there’s pressure from developers to demolish homes so they can rebuild something in their places. The minute those houses get passed down to their children, it becomes almost an immediate burden because valuation is now at a full taxation rate, so people are then forced to move out of the area.” To start combatting this, he’s working on a council resolution that could sanction land trusts in the Westside to prevent property taxes from rising on plots of land.

The San Antonio Office of Historic Preservation wants to increase the number of “historic districts” on the Westside. Director Shanon Shea Miller says that, with property tax policies led by the city, these designations could help sustain character while also creating economic opportunity.

According to her office’s research, neighborhoods with high numbers of historic designations are characterized by ethnic and economic diversity that closely parallel the city’s total demographic. Sixty-three percent of San Antonio residents, and 60 percent of the population living in historic districts, are Hispanic. Whereas 6.9 percent of San Antonio identifies as black, 6.8 percent of the city’s population living in historic districts are black.

When you compare the income distribution of historic neighborhoods with the income distribution throughout San Antonio, the trends align. Part of that is because in San Antonio, houses that receive historic designation have their pre-designation property tax rates frozen for the following 10 years if homeowners invest in rehabilitating the structure — a medium-term approach to slowing tax hikes if nearby real estate markets turn hot.

“What we hope is that historic preservation and heritage can be a tool to deal with issues of displacement and gentrification, and not a cause,” says Miller. “The reality is our older historic districts are diverse, and dynamic, and they provide the things that make for a neighborhood people can live their whole lives in.”

Earlier this month, Castañeda and Sánchez, along with representatives of other Westside groups, were invited to a meeting about the area’s rezoning helmed by the San Antonio Department of City & Regional Planning. Chris Ryerson, a planning administrator overseeing the Westside, worked with the two Westside preservationists beforehand to make sure district maps were accurate. With concerns about cultural heritage and displacement thick in the air, the city has made the rezoning of the neighborhood a priority.

It’s the type of city coordination that Sánchez says was never there before. “I’m here because I never get invited to these things,” she joked, when asked to introduce herself in front of her peers.

Ryerson and his colleagues told the group, which included more than 20 Westside residents, that the zoning changes being ushered in will “not concentrate on growth, but rather focus on culture and community.”

The Guadalupe Cultural Arts Center and its mural are Westside landmarks.

“We’ve heard about gentrification concerns from the beginning of our outreach over the past four months,” he says. “We’re not going to be able to stop the market, but we’ll be finding ways the community as a whole can help educate residents, business owners, property owners, about the value of their property, how to leverage its value, and how to use that to be able to stay in place and support different generations of their family.”

A visit to the two-room house of Janie Delgado, 102 years old, typifies how that transition could occur. We sat at the table in her 70-year-old building drinking cans of orange Fanta, moments before a half dozen grandchildren and great-grandchildren came in her front door with takeaway bags of tacos purchased nearby.

The house, which received historic designation by the OHP, was built in the 1940s by her now-deceased husband. Delgado says she’ll be passing it on to one of her daughters, both of whom are interested in living there after she passes away. “We chose this spot because of the school, the tiendas, everything was close,” she says in Spanish. “Everything was really special.”

A Right to History and to Housing

Castañeda, who moved to San Antonio 20 years ago, says part of the WPA’s mission is to shift the old guard of thought surrounding historic preservation in the United States. When WPA members walk the streets searching for unrecognized historic gems, the Westside residents they interview hear “preservation” and think of presidential homes or national monuments. They’re not thinking of the house on the corner where someone’s tia used to cook up tortillas for the neighbor kids.

Progress has been incremental. Buildings are being saved on the Westside and resident support is adding to that momentum. East of the neighborhood, the city is working to redevelop the plaza that surrounds the Alamo, and build in more of the Mexican-American perspective.

“We are rethinking the contested histories. The history of people of color has not been a priority for the preservation movement. We need to change that,” she says.

For their campaign to designate the Alazan-Apache Courts, the WPA plans to use photos and oral testimonies to relay the story of the public housing project, which was a Mexican-only community until segregation ended in the 1960s.

A father plays with his son on the Alazan-Apache Courts playground.

The Courts merit the same recognition as Greenwich Village in New York, or writer John Steinbeck’s house in Salinas, California, they argue. To achieve that end, they’re working to get city support, and may request a landmark designation by the National Register of Historic Places, something the San Antonio Housing Authority says it is open to considering. Unknown is what that could look like if the city decides to go forward with its own plans to apply for federal dollars to tear down 501 aging units and transform the complex into a new mixed-income neighborhood.

Alazan-Apache Courts was San Antonio's first public housing community, built in 1939 as a Segregation-era development for Mexican-American families.

The Authority says all 501 units will be replaced, and current tenants are guaranteed the option of return once the project is done. But some residents fear that the exile could kick-start an outflow of the low-income families, predominantly Mexican-American, who call this community home.

“If it wasn’t for this place I’d probably be in a shelter,” says Desiree Alaniz, as she watches her 5-year-old son play with toys across the community hall. “The city could always change their minds about the residents here, and that’s what really scares me.”

Two years ago, another Hispanic region south of the city center was the epicenter of controversy when the city let a developer demolish a severely underserviced trailer park. The move displaced 300 low-income residents to make way for 600 apartment units, whose rents will start at $1,000 a month when finished in 2018.

A recent investigation by local nonprofit Vecinos de Mission Trails claims residents, despite having received payouts of $2,500 or more, are still suffering from the trauma of losing their community. Payout or not, the WPA and its allies think saving the Alazan-Apache Courts would avert a major disruption of residents, some of whom have lived in the Courts for decades. The intangible culture would be broken.

“The Courts are still in high use, and there’s a wait to get in,” says Castañeda. “That’s why we’re fighting to preserve it.”

EDITOR’S NOTE: The original version of this article included incorrect poverty data for the Westside. We’ve changed the statement to be correct.

Un miércoles hace poco, más de una docena de miembros del grupo Westside Preservation Alliance (Alianza para Preservar el Westside), una organización comunitaria de San Antonio, se reunieron alrededor de una larga mesa de madera en el salón principal de la Casa de Cuentos, una casa estilo Victoriano de una planta ubicada al margen este del Westside de la ciudad. Entre ellos había historiadores, activistas, universitarios recién graduados y vecinos. Ellos comentaban como fue el crecer en el Westside, sus recuerdos siendo forjados décadas antes entre casitas endebles y puestos de tacos abandonados que abundaban en el barrio.

También hablaron de estrategias. La cuestión era: los esfuerzos del San Antonio Housing Authority (Autoridad de Vivienda de San Antonio) para demoler parte de Alazan-Apache Courts (Cortes de Alazan-Apache), uno de los primeros desarrollos de vivienda de interés social en San Antonio, inaugurado en 1941 para México-americanos en la era de la segregación. Como hogar para 1,055 familias de bajos recursos, este desarrollo residencial emblemático y crónicamente descuidado está por obtener un apoyo federal que lo transformará en un desarrollo de uso mixto, pero no necesariamente preservará su arquitectura histórica.

Las expectativas de supervivencia para este lugar hubieran sido casi nulas hace una década. Gracias a una década de activismo por parte del Esperanza Peace and Justice Center y personas interesadas en la preservación histórica que eventualmente formaron la WPA en el 2009, la ciudad ha comenzado a utilizar estas herramientas para revitalizar barrios. En años recientes la organización comunitaria ha trabajado con la Office of Historic Preservation (Oficina de Preservación Histórica) de San Antonio para otorgar estatus de propiedad histórica a más de 60 propiedades en el Westside.

“La cuestión es que la reurbanización es un beneficio para la comunidad y es una señal de progreso,” dice la historiadora Antonia Castañeda, profesora retirada quien encabezó la junta de la WPA. “Pero el pensamiento en San Antonio ha sido deshacerse de edificios viejos, deteriorados que arruinan la comunidad, en vez de reconfigurarlos o de hecho reconstruirlos para darles uso.”

La zona interior del Westside no solo tiene la tasa de pobreza más alta en San Antonio, sino que también es la zona más pobre de todos los 78 códigos postales que constituyen el Condado de Bexar. Prevalece el uso de las drogas, agujas se esconden bajo parches de pasto descuidados, y farmacias y tiendas de antaño que pertenecieron a familias México-americanas en los años 1950s se encuentran clausuradas con madera en calles sin aceras, sus fachadas deterioradas con el paso del tiempo. Sin embargo, también es un enclave de encanto sencillo, con humildes casitas largas construidas en los años 1940s, más de 50 murales coloridos, herbolarías, panaderías e íconos nacionales como el Guadalupe Theater.

De acuerdo al geógrafo cultural Daniel Arreola, San Antonio es la “capital cultural México-americana” de Estados Unidos. Pero el Westside por sí solo, en donde 95 por ciento de la población es Hispana, es un sitio único por su condensación histórica, un fenómeno que no se ve en otros epicentros Chicanos como Los Ángeles o el Este de Austin.

Panadería La Popular ubicada frente al Centro de Artes Culturales Guadalupe

En épocas pasadas se ha borrado mucha de esa historia. Una organización sin fines de lucro entregó un estudio de edificaciones a la ciudad en 1986 y resaltó 71 edificaciones como íconos históricos alrededor del barrio Villa de Guadalupe, una hilera de bloques residenciales en el Westside que pre data la Constitución de los Estados Unidos. Hoy en día, solo 20 de estas edificaciones se mantienen en pie. Otro distrito dentro del Westside, sede de 143 edificaciones, hoy cuenta sólo con 12 de sus estructuras originales.

Las designaciones históricas tienen como propósito proteger siglos de carácter forjado en estos barrios tan solo separados del centro por un puente, mientras la ciudad está pasando por el proceso de desarrollo más rápido en las últimas décadas. Parte de este crecimiento se debe a la designación reciente de las Misiones de San Antonio como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO.

La ciudad de San Antonio fue una de las ciudades con mayor crecimiento en el 2015 cuando la designación de la UNESCO elevó el perfil internacional de la ciudad, colocándola en el mapa para turistas y los desarrolladores enfocados en esta industria. Mientras los inversionistas rápidamente comenzaron a comprar propiedades en los barrios obreros del Mexican Southside adyacentes a las Misiones, las autoridades locales se dieron cuenta de que, para mantener el perfil histórico de la ciudad, los esfuerzos de preservación tendrían que ir más allá de sus edificios. Comenzaron a tomar en cuenta a grupos locales como Esperanza y WPA.

“Parte del valor de la designación de Patrimonio de la Humanidad incluye la ‘herencia intangible’ de la gente. No es el restaurante, es el chef,” dice William Dupont, director del Centro para la Sustentabilidad Cultural de la Universidad de Texas en San Antonio. “Así que la ciudad está revisando sus políticas en toda la ciudad, [reconociendo] que el desplazamiento de la población puede causar pérdida de potencial económico.”

Preservando la Cultura y sus Edificios

San Antonio no es la única ciudad que está pensando en cómo preservar su cultura Hispana, construida por migrantes y ante nuevas presiones económicas. En la ciudad de Miami, la zona de Little Havana se ve amenazada por el desarrollo motivado por el flujo de millones de turistas. Little Havana se identificó como uno de los 11 lugares en mayor peligro de extinción en 2015 por el National Trust for Historic Preservation (Fideicomiso para la Preservación Histórica). Ahí también, autoridades locales están trabajando junto con defensores de la comunidad para proteger sitios culturales emblemáticos y los residentes que los han mantenido a lo largo de su historia.

Esta semana, expertos en preservación se reunirán en San Antonio para resolver algunos de estos cuestionamientos en un simposio de tres días titulado “living heritage” (“herencia viviente”) organizado por la Office of Historic Preservation (Oficina de Preservación Histórica) de la ciudad. La ciudad recibirá autoridades culturales y de preservación provenientes de ciudades como San Francisco y Estambul, quienes compartirán las mejores prácticas sobre cómo mantener la herencia cultural que hace de San Antonio un lugar histórico más allá de El Álamo, lugar que de hecho también se encuentra en un proceso de remodelación controversial.

“Nosotros hemos descubierto como lidiar con estructuras que poseen significancia arquitectónica “ dice Claudia Guerra, una residente de San Antonio cuya familia tiene sus raíces en el Westside. En 2014, ella fue contratada por la Oficina de Preservación Histórica como historiadora cultural, bajo ese cargo ella consulta las opiniones de la comunidad para moldear la definición de “histórico” que sea algo específico para San Antonio. “Pero es más difícil cuando tienes un lugar cuya significancia cultural proviene no de la arquitectura sino de la gente que está asociada a ella.”

Esperanza Peace and Justice Center remodeló Casa de Cuentos como un centro cultural con fondos de desarrollo para la comunidad. Hoy, este edificio de Esperanza es una prueba de los beneficios obtenidos de la revitalización de un barrio producto de la preservación, dice la directora ejecutiva Graciela Sánchez, miembro fundador de la WPA.

Mural del Teatro Guadalupe.

“No son solo los edificios — es un estilo de vida,” dice ella. “Es la manera como los [México-americanos] interactúan entre sí, como hablamos entre nosotros, y eso es en parte debido a como se construyeron estos edificios.”

Más allá de la arquitectura, la herencia cultural provee una atracción económica para los emprendedores del barrio. Un emporio de mariachis ubicado en una residencia designada histórica por su estilo clásico vende vestidos de ballet folclórico y equipo de mariachi a clientes en todo Estados Unidos. Una casa amarilla brillante en la calle El Paso fue recientemente el hogar de MujerArtes collective, que proporciona apoyo económico para que mujeres, latinas en su mayoría y de bajos recursos, aprendan y vendan piezas de cerámica a precios casi de $300 cada una. Ellas han invitado compradores internacionales de Europa y África, y recientemente se mudaron a una nueva estructura de adobe que pertenece a Esperanza.

El arte público es otra atracción. A través del Westside, “fotohistorias” del barrio en blanco y negro se encuentran montadas en bardas y exteriores de residencias unifamiliares de color pastel. Esta exposición de arte público en todo el distrito, encabezado por Esperanza, es el resultado de un proceso de años recaudando fotos e historias de residentes del Westside cuyas familias tienen líneas directas de descendencia de cientos de años en el código postal 72807. El festival anual del barrio organizado por Esperanza, Paseo por el Westside, destacó la exhibición este año y atrajo más gente que nunca – 400 visitantes.

“Si la gente es desplazada la herencia cultural se va con ellos, y la gente que visita no va a tener esa misma conexión con la ciudad”, dice Dupont. “No puedes detener una economía, pero tal vez puedes organizarla un poco para que la población local se beneficie y tenga acceso a buenos empleos y el potencial de iniciar pequeños negocios.”

De acuerdo a todos los indicadores, este auge puede ser grande. La ciudad anticipa un crecimiento económico que la llevaría a ser una de las 6 regiones metropolitanas de mayor crecimiento entre ahora y el 2040. Este Mayo, San Antonio aprobó el bono más grande de su historia, ofreciendo más de $20 millones para restauración y proyectos de mejoramiento de barrios en la ciudad. En el Eastside, un proyecto moderno de oficinas de uso mixto con un costo de $150 millones va de acuerdo con la designación Promise Zone (Zona de Promesa) a nivel nacional, lo que le da a la ciudad acceso a apoyos federales y fomenta nuevo desarrollo.

Este año, el electorado eligió como alcalde a Ron Nirenberg con su plataforma que enfatizó un enfoque justo al crecimiento. Su presupuesto para el 2018 elimina incrementos en impuestos a la propiedad y canaliza más recursos de la ciudad a distritos con mayores necesidades económicas en lo que él llama el primer “presupuesto de equidad” de la ciudad. Para residentes como Sánchez, la elección del alcalde señaló que muchos residentes no quieren que barrios de San Antonio como el Westside acaben como el Este de Austin, en donde impuestos sobre propiedad han incrementado y nuevos desarrollos están desplazando a sus comunidades históricas Negras e Hispanas.

Cuando se le preguntó acerca de la WPA y Esperanza, los comentarios de Nirenberg fueron todos positivos.

“Ellos hacen un trabajo increíble”, me dijo en una entrevista. Días después de que hablamos, Nirenberg anunció un nuevo grupo de trabajo para vivienda de interés social que “se enfocará prioritariamente en gentrificación y desplazamiento.” Le pregunté que si el trabajo de Esperanza, y el impulso generado por la UNESCO detrás de la preservación como incubadora cultural, influyeron en su postura sobre el tema. “Como gobierno de la ciudad nosotros podemos facilitar su trabajo, pero también deberíamos tomarlos en cuenta,” dijo él.

Manteniendo la Próspera Cultura Tejana.

El trabajo de preservación de Esperanza Peace and Justice Center comenzó en el 2012 con una campaña para salvar La Gloria, un salón de baile y gasolinera de los años 1920s en el Westide. El dueño finalmente demolió el sitio emblemático del barrio, pues la ciudad no tomó cartas en el asunto para defender su preservación. Fue reemplazado por una estación de diésel manejada por Valero Energy. “Que para nada mejoró el barrio del todo,” dice Sánchez.

Desde entonces, Esperanza y la WPA han integrado la preservación a la consciencia pública de la ciudad. Para ello, han invertido innumerables horas organizando mítines en los barrios y mantenido residentes al tanto de los asuntos del gobierno de la ciudad. Después de años de lucha para salvar Lerma’s Nite Club, uno de los salones de música de conjunto más antiguos del país, de una remodelación deplorable, el grupo comunitario obtuvo un contrato de $500,0000 de la ciudad en el 2016 para restaurar la propiedad y reutilizarla.

El éxito de Lerma’s se celebró ante una historia salpicada de pérdidas. En 2013, después de que la ciudad aprobara la demolición de la primera estación de televisión de habla hispana en Estados Unidos, miembros de la WPA criticaron al gobierno local por tener “mucho camino por recorrer para apreciar, valorar, proteger y preservar la historia, cultura y estructuras de las comunidades México-americanas.”

Pero la Oficina de Preservación Histórica, la WPA y concejales como Shirley González y Roberto Treviño, cuyos distritos colindan en el Westside, están comenzando a interesarse por el bien común en preservar la identidad de la región y al mismo tiempo mantener los impuestos sobre la propiedad accesibles para sus residentes de bajos recursos. Solo un año después de demoler la estación de televisión hispana, nueve de los diez miembros del consejo municipal apoyaron una resolución de rezonificación que dio la posibilidad a 25 propiedades en el Westside de obtener designación histórica.

“En una ciudad que tiene una población Latina del 55%, la preservación es inevitable,” dice Richard Martínez, oficial de vivienda pública retirado quien anteriormente fungió como Jefe de Operaciones del San Antonio Housing Authority (Autoridad de Vivienda de San Antonio). “Un 55% de la población no va a permitir que su historia y cultura mueran.”

“La clave es, ¿tienen los funcionarios electos y los funcionarios designados que están dispuestos a apoyar el esfuerzo para preservar esa identidad cultural y ese patrimonio cultural? En San Antonio, creo que lo hemos logrado,” agregó.

“La vivienda más accesible es en donde la gente se encuentra en este momento, y queremos protegerla,” dice Roberto Treviño. Él es visto por activistas locales como un amigo de la preservación, habiendo luchado para cambiar la definición de “edificio peligroso” de la ciudad, pues el criterio original ponía en peligro a propiedades con décadas de antigüedad afectadas por descuido.

“Muchas personas sienten que estas áreas cada vez son más atractivas para la gente que llega y las que viven en ellas, así pues, hay presión por parte de desarrolladores para demoler casas y puedan construir en ese lugar,” él dice. “En el momento en que esas casas pasan a manos de sus hijos, se convierten inmediatamente en una carga, ya que por el alto avalúo la gente se ve forzada a mudarse fuera del barrio.” Para empezar a combatir esto, él está trabajando en una resolución del consejo que podría sancionar los fideicomisos de tierras en el Westside para evitar que los impuestos sobre la propiedad aumenten

La Oficina de Preservación Histórica de San Antonio pretende incrementar el número de “distritos históricos” en el Westside. La directora Shannon Shea Miller dice que, ya que las políticas de impuestos son encabezadas por la ciudad, estas designaciones nos podrían ayudar a mantener el carácter y al mismo tiempo crear oportunidad económica en el área.

De acuerdo a estudios por parte de esta institución, barrios con mayor número de designaciones históricas se caracterizan por una diversidad étnica y económica que reflejan la demografía de la ciudad. Sesenta y tres por ciento de la población de San Antonio, y 60 por ciento de la población que habita en distritos históricos, es hispana. Mientras que 6.9 por ciento de San Antonio se identifica como Negro, 6.8 por ciento de la población que habita en distritos históricos es Negra.

Cuando uno compara la distribución de ingresos en barrios históricos con la distribución de ingresos en San Antonio, las tendencias están alineadas. Esto se debe en parte a que, en San Antonio, los impuestos sobre la propiedad para viviendas que reciben designación histórica se congelan a la tasa pre-designación durante los próximos 10 años si los dueños de estas residencias invierten en rehabilitar sus estructuras – un enfoque a medio plazo para desacelerar el incremento de impuestos cuando los mercados de bienes raíces alrededor se calientan.

“Lo que esperamos es que la preservación y herencia histórica pueda ser una herramienta para lidiar con los problemas de desplazamiento y gentrificación, y no causarlos,” dice Miller. “La realidad es que nuestros antiguos distritos históricos tienen diversidad y dinamismo, y proveen los elementos que hacen de un barrio, un lugar en donde la gente puede vivir toda su vida.”

Al principio de este mes, Castañeda y Sánchez, junto con representantes de otros grupos del Westside, fueron invitados a una junta acerca de la rezonificación del área a cargo del San Antonio Department of City and Regional Planning (Departamento de Planificación de Ciudad y Regional de San Antonio). Chris Ryerson, un administrador de planeación que supervisa el Westside, trabajó con Castañeda y Sánchez de antemano para asegurar que los mapas del distrito estuvieran correctos.

Con las preocupaciones sobre el patrimonio cultural y el desplazamiento de la población, la ciudad ha hecho de la rezonificación del barrio una prioridad.

Este tipo de esfuerzo coordinado por parte de la ciudad nunca se había visto antes, nos dijo Sánchez. “Estoy aquí porque nunca me invitan a estas cosas,” bromeó, cuando se le pidió presentarse en la junta.

Ryerson y sus colegas le comunicaron al grupo, que incluía más de 20 residentes del Westside, que los nuevos cambios de rezonificación “no se enfocarían en crecimiento, si no en cultura y comunidad.”

Cortes de Alazan-Apache.

“Hemos escuchado acerca de la preocupación de gentrificación desde que comenzamos a escuchar a la población en el curso de los últimos cuatro meses,” él dijo. “No vamos a poder detener el mercado, pero encontraremos maneras de como la comunidad entera pueda ayudar a educar a sus residentes, empresarios y propietarios, acerca del valor de sus propiedades, así como reforzar su valor, y como utilizar esto para permanecer y mantener a diferentes generaciones de su familia en este mismo lugar.”

Una visita a la casa de dos habitaciones de Janie Delgado, 102 de edad, tipifica como puede ocurrir esta transición. Nos sentamos a la mesa con ella, en su edificio de 70 años, bebiendo una Fanta en lata. Tiempo después, media docena de nietos y bisnietos llegaron con bolsas de tacos que habían comprado cerca.

La casa, que ya había sido designada como histórica por el OHP, fue construida en 1940 por su difunto esposo. Delgado dice que le heredará la casa a una de sus hijas, ambas están interesadas en vivir ahí cuando fallezca. “Escogimos este lugar por la escuela, las tiendas, todo está cerca,” dice ella en español. “Todo era muy especial.”

El Derecho a la Historia y a la Vivienda

Castañeda, quien llego a San Antonio hace 20 años, dice que parte de la misión de la WPA es cambiar el pensar de la vieja guardia acerca de la preservación histórica en Estados Unidos. Cuando miembros de la WPA caminan por las calles en busca de tesoros históricos aún no reconocidos, los residentes del Westside escuchan el termino “preservación” y piensan en residencias presidenciales y monumentos. No piensan en la casa de la esquina en donde la tía de alguien solía preparar tortillas para los niños del barrio.

El progreso se ha ido incrementando. Edificios han sido protegidos en el Westside y el apoyo de los residentes impulsa estos esfuerzos. Al Este del barrio, la ciudad está trabajando en rehacer la plaza que rodea al Álamo, y construir más desde una perspectiva México-americana.

“Estamos re imaginando las historias que hemos encontrado. La historia de la gente de color aún no ha sido una prioridad en el movimiento de preservación. Necesitamos cambiar esto,” dice ella.

Para su campaña en busca de la designación histórica de Alazan-Apache Courts (Cortes de Alazan-Apache), la WPA planea utilizar fotografías y testimonios orales para transmitir la historia del desarrollo de vivienda pública, una comunidad exclusivamente mexicana hasta el final de la segregación en los años sesenta.

Un padre y su hijo juegan en el area de recreación de Alazan-Apache Courts.

Ellos alegan que este desarrollo amerita el mismo reconocimiento que Greenwich Village en Nueva York, o la casa del escritor John Steinbeck en Salinas, California. Para lograr este fin, están trabajando para obtener el apoyo de la ciudad, y es posible que peticionen una designación sin precedentes por parte del National Register of Historic Places (Registro Nacional de Lugares Históricos), algo que San Antonio Housing Authority (Autoridad de Vivienda de San Antonio) está dispuesta a considerar. No se sabe cómo sería esto si la ciudad decide seguir adelante con sus planes de solicitar fondos federales para demoler 501 unidades en deterioro y transformar el complejo residencial en un desarrollo nuevo de uso mixto.

La autoridad sostiene que todas las 501 unidades serán reemplazadas, y se garantizará a sus ocupantes la opción de regresar una vez que la reconstrucción termine. Pero algunos residentes temen que el exilio pueda iniciar la salida de familias México-americanas de bajos recursos que hoy en día perciben a esta comunidad como su hogar.

“Si no fuera por este lugar yo probablemente estaría en un refugio,” dice Desiree Alaniz, mientras observa a su hijo de 5 años jugando con sus juguetes en un espacio comunitario. “La ciudad puede cambiar de opinión acerca de los residentes aquí, eso es lo que me da mucho miedo.”

Hace dos años, otra región hispana al sur del centro de la ciudad fue el epicentro de una controversia cuando un desarrollador demolió un tráiler park muy deteriorado por descuido. Esto desplazó a 300 residentes de bajos recursos para dar paso a 600 departamentos, una vez concluidos en el 2018 las unidades más baratas en este desarrollo se rentarán por $1,000 al mes.

A pesar de haber recibido pagos de $2,500 o más por desalojar, una investigación reciente a cargo de la organización con fines no lucrativos Vecinos de Mission Trails encontró que los residentes aún sufren traumas al perder su comunidad. Con o sin pago, la WPA y sus aliados piensan que la reconstrucción de Alazan-Apache Courts (Cortes de Alazan-Apache) será una disrupción muy grande para sus residentes, muchos de los cuales han vivido ahí durante décadas. La cultura intangible podría ser destruida.

“Este desarrollo residencial todavía está siendo utilizado a su máximo potencial y hay una lista de espera para entrar”, dice Castañeda. “Es por eso que estamos luchando para preservarlo.”

Johnny Magdaleno is a journalist, writer and photographer. His writing and photographs have been published by The Guardian, Al Jazeera, NPR, Newsweek, VICE News, the Huffington Post, the Christian Science Monitor and others. He was the 2016-2017 equitable cities fellow at Next City. 

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